Los consumidores de todo el mundo están a punto de verse afectados por precios aún más altos en artículos de uso diario, advirtieron esta semana compañías desde el gigante de alimentos Unilever Plc hasta el fabricante de lubricantes WD-40 Co., mientras enfrentan dificultades de suministro.

El fabricante del jabón Dove y las barras de helado Magnum subieron los precios en más de 4% en promedio el último trimestre, el mayor salto desde 2012, y señaló que los precios elevados continuarán el próximo año. Un estribillo similar provino de Nestlé SA, Procter & Gamble Co. y Danone SA, cuyos productos dominan los pasillos de los supermercados y las alacenas de la cocina.

“Nos esperan al menos otros 12 meses de presiones inflacionarias”, dijo el director ejecutivo de Unilever, Alan Jope, en una entrevista con Bloomberg Television. “Estamos en un entorno inflacionario por primera vez en dos décadas”.

Las empresas se enfrentan a una terrible combinación de desafíos en la cadena de suministro, así como a mayores costos de energía, materias primas, embalaje y envío. Si bien la mayoría de los fabricantes de bienes de consumo que informaron los resultados esta semana expresaron su confianza en que podrán limitar el impacto a largo plazo a la rentabilidad, eso significa que el dolor pasa a los consumidores, aumentando la presión sobre los bolsillos a medida que se acerca la Navidad.

La inflación de Estados Unidos se ha acelerado rápidamente este año a la más fuerte desde 2008. En las economías desarrolladas, los desequilibrios de oferta y demanda posteriores a la pandemia han empujado la tasa por encima del 4% sólo por segunda vez en las últimas dos décadas.

En el Reino Unido, el costo de protegerse contra la inflación durante la próxima década aumentó el viernes al nivel más alto en 25 años.

El regreso del poder de fijación de precios marca un cambio radical en la economía global y plantea un nuevo desafío para los bancos centrales después de años de no alcanzar las metas de inflación. Están tratando de averiguar si deberían acelerar la eliminación del estímulo de las economías afectadas por la pandemia o mantenerse firmes porque los picos de precios son temporales.

“Esta es una historia que es constante en todo el mundo”, dijo Jennifer Lee, economista senior de BMO Capital Markets. “Es algo a lo que los consumidores tienen que resignarse ahora mismo”.

Las empresas suelen subir los precios de forma gradual, por lo que el inicio de un período inflacionario suele dañar más la rentabilidad. Si traspasan los aumentos de costos demasiado rápido, los compradores cambiarán a productos más baratos de la competencia o pospondrán las compras. Algunos también están sujetos a contratos, lo que genera un retraso en los hogares que se sienten presionados.

“No se pueden traspasar los aumentos de un día a otro”, dijo el director ejecutivo de Nestlé, Mark Schneider, en Bloomberg TV esta semana. “Pero ahora esa acción está en marcha”.

El precio general de Nestlé subió 2.1% en el tercer trimestre, el más rápido en al menos cinco años.

Los consumidores de los mercados emergentes se han enfrentado hasta ahora a la mayor inflación, como se ve en los resultados de Nestlé. El gigante suizo de alimentos, que fabrica café Nespresso y pizzas DiGiorno, elevó los precios en esos países en 2.6% en los primeros nueve meses del año, tres veces la tasa de los mercados desarrollados. Schneider espera que los márgenes caigan este año dado el lapso de tiempo necesario para repercutir los costos más altos. Entonces deberían reanudar la mejora en 2022.

“Lo que vemos desde el frente de la inflación es que la situación va a empeorar y luego, por supuesto, estamos trabajando en los precios para compensar la mayor parte de eso”, dijo Schneider.

Danone también indicó que los compradores de Europa y EEUU no escaparán del apretón. Espera que los costos aumenten alrededor del 9% en la segunda mitad del año. “Podríamos ver tasas de inflación aún más altas el próximo año”, dijo el director financiero, Juergen Esser, en una conferencia telefónica.

P&G, el fabricante de suavizante de telas Downy y pañuelos faciales Puffs, espera $2.3 mil millones en gastos este año fiscal debido a los elevados costos de mercancías y fletes. Ha aumentado los precios de numerosos productos y dice que la situación seguirá “evolucionando”.

La Reserva Federal dijo en un informe sobre la economía de Estados Unidos esta semana que muchas empresas están mostrando una “mayor capacidad para traspasar los aumentos de costos a los clientes en medio de una fuerte demanda”.

Una medida de las expectativas de inflación de Estados Unidos ha subido a su nivel más alto desde 2005, una señal de que los mercados financieros están perdiendo la fe en la idea de inflación “transitoria”. En el Reino Unido, el crecimiento de los precios se dirige a una tasa que es más del doble del objetivo del BOE.

Los consumidores británicos están particularmente expuestos a medida que Brexit magnifica los desafíos. El sector hotelero del país tiene una escasez de 500,000 trabajadores y se enfrenta a una inflación de costes de hasta 18%, según la Federación de Alimentos y Bebidas. Los salarios de los camioneros están aumentando a medida que el transporte de mercancías se convierte en una pesadilla para los tenderos del Reino Unido.

La presión de los precios no se limita a los artículos de uso diario. Los compradores de autos usados en el Reino Unido están gastando alrededor de una cuarta parte más que hace un año debido a que la creciente demanda choca con la baja disponibilidad, según Auto Trader Group Plc. Dijo que el 17% de los vehículos de menos de un año son más caros que los nuevos equivalentes.

Jay Rembolt, director financiero de WD-40, el fabricante de lubricantes y limpiadores industriales con sede en San Diego, dijo en una conferencia telefónica que la compañía está experimentando “aumentos significativos” en los costos de transporte y las tarifas de los proveedores. Está aumentando los precios en respuesta.

“Vemos que los precios se mantendrán elevados hasta mediados del próximo año antes de que comencemos a ver algo de alivio en el frente de la cadena de suministro”, dijo Lee en BMO. “Es una gran lucha resolverlo por sí mismo”.